18 de julio del 14

18/07/2014 § Deja un comentario

En los cielos de la Europa ocupada de 1943 se libró una tremenda batalla entre las enormes fuerzas de bombarderos aliados de la RAF y la USAAF y los cazas interceptores de la Luftwaffe. El mando aliado pretendía destruir con una larga campaña de bombardeo estratégico a grandes objetivos industriales las capacidades bélicas del Tercer Reich antes de emprender la invasión de Europa desde Normandía. Durante la noche, los Avro Lancaster y Handley Page Halifax de la RAF atacaban ciudades y fábricas. Durante el día, grandes flotas de cuatrimotores Boeing B-17 Flying Fortress y Consolidated B-24 Liberator entraban en el espacio aéreo del continental rumbo a las grandes factorías de fabricación de armamento alemanes, donde eran interceptados por grandes grupos de cazas de la Luftwaffe. Las pérdidas en uno y otro bando eran cuantiosas.

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El 20 de diciembre de 1943 despegó de la base de Kimbolton, en Inglaterra, el Boeing B-17F llamado Ye Olde Pub, perteneciente al 379º Grupo de Bombardeo de la Octava Fuerza Aérea de la USAAF y pilotado por el joven teniente de 21 años Charles L. Brown. El resto de la tripulación la componían Bertrand O.Coulombe, Alex Yelesanko, Richard A. Pechout, Lloyd H. Jennings, Hugh S. Eckenrode, Samuel W. Blackford, Spencer G. Lucas, Albert Sadok y Robert M. Andrews.

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El objetivo del Grupo era atacar la factoría de aviones que la firma Focke-Wulf Flugzeugbau GmbH tenía en la ciudad de Bremen y donde se fabricaban, entre otros, el formidable caza Fw-190Ye Olde Pub alcanzó su objetivo y cumplió su misión, pero  la artillería antiaérea (Flak) lo alcanzó varias veces. El morro delantero saltó en pedazos, el motor número dos se detuvo y el cuatro empezó a fallar. El avión empezó a perder velocidad y se salió de la formación, quedando a merced de los cazas que lo atacaron enseguida, acribillándolo. Mataron al artillero de cola e hirieron a casi todos los demás tripulantes, incluyendo a Charles L. Brown. El sistema de oxígeno, así como el hidráulico y el eléctrico, estaban muy dañados. Partes de la cola habían sido arrancadas, tan solo tres de las once ametralladoras aún funcionaban y el motor tres también empezó a fallar.

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El piloto Charles L. Brown, a pesar de las heridas, consiguió estabilizar el avión a una altura de poco más de 300 metros y mandó atender a los heridos. Con su sistema de navegación destrozado, el bombardero penetraba más y más en territorio enemigo. Cuando un Messerschmitt Bf 109G-6 se les acercó por la cola pensaron que había llegado para ellos el final. Sin embargo, el caza alemán no abrió fuego.

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El avión germano estaba pilotado por el experimentado Lt.Franz Stigler, con 22 victorias en su haber y pertenecía al Jagdgeschwader 27 (JG 27), laureada unidad que había servido con el Afrika Korps antes de ser evacuada a defender el espacio aéreo del Reich. Franz Stigler respetaba un código no escrito de honor donde la moral y la humanidad jugaban un papel fundamental. Consciente de que disparar a aquel avión era casi un asesinato y a pesar de que si sus superiores supiera lo que iba a hacer sería ejecutado, decidió ayudarles a regresar, puesto que Charles L. Brown se negó a aterrizar. Hizo señas al atónito norteamericano y los colocó en el rumbo correcto. Luego se mantuvo un rato volando a su lado y, finalmente, cerca del Mar del Norte, les saludó con la mano y se retiró.

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Charles L. Brown fue interceptado por una pareja de P-47 que le ayudaron a aterrizar su destrozado avión en Norfolk. Tras narrar a sus superiores lo sucedido, le fue prohibido que contara a nadie que un piloto alemán les había salvado la vida. Con un nuevo B-17 cumplió sus veinticinco misiones en Europa y finalmente Charles L. Brown y sus compañeros fueron licenciados. Charles L. Brown, sin embargo, volvió a volar para la USAF hasta los años 60, momento de su retirada del servicio activo.

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Franz Stigler tampoco contó nada a nadie de lo que había hecho, pues le iba la vida en ello. Informó que el bombardero finalmente había caído en el Mar del Norte y continuó volando hasta el final del conflicto. Al volver a la vida civil al final de la guerra, se trasladó a Canadá para desarrollar nuevas actividades profesionales, manteniendo el secreto durante cuarenta años.

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Muchos años después de aquel 20 de diciembre, Charles L. Brown quiso saber quien había sido aquel piloto alemán que le había salvado la vida e inició la ardua tarea de localizarlo. Contactó con asociaciones de veteranos y puso anuncios donde buscaba información. Estoy buscando el hombre que me salvó la vida el 20 de diciembre de 1943Finalmente, y tras laboriosas investigaciones, ambos aviadores pudieron volver a verse en 1990, iniciando una estrechísima amistad hasta que en 2008, con pocos meses de diferencia, fallecieron de sendos ataques al corazón. Franz Stigler tenía 92 años y Charlie Brown 87.

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Gracias a María Febrer Bowen.
Posts extraído de Honor en el aire.
Más documentación en: Después de 44 años.
Artículo de Arturo Perez Reverte Una historia de hombres decentes.

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Especificaciones Boeing B-17F Flying Fortress:
  • OrigenBoeing Airplane Company.
  • Planta motriz: Cuatro motores radiales refrigerados por aire Wright R-1820-97. Cyclone, de 9 cilindros en estrella con turbocompresores accionados por los gases de escape, de 1.200 hp. al despegue cada uno.
  • Dimensiones: Envergadura: 31,6 m. Longitud: 22,8 m. Altura: 5,8 m.
  • Pesos: Vacío: 15.436 kg. Máximo al despegue: 25.651 kg.
  • Prestaciones: Velocidad Máxima: 523 km/h. Velocidad de crucero: 322 km/h. Techo de servicio: 11.430 m. Alcance operativo: 2.092 km con 2.724 kg de bombas. Alcance en ferry: 4.634 km.
  • Armamento: 11 ametralladoras: una Browning M1919 de 7,62 mm en la proa; dos ametralladorasBrowning M2 de 12,7 mm en posición dorsal sobre torreta Sperry con 500 proyectiles por arma; dos ametralladoras de igual tipo sobre torreta Sperry en posición ventral; una en cada una de las dos ventanillas laterales; dos en los laterales del morro y dos más en la posición de cola, todas con igual dotación por arma. Capacidad máxima de bombas: 5.800 kg.
  • Tripulación: 10.

 

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